Subjonctif (subjunctive)

Introduction

The subjonctif is mostly used in dependent clauses after que, in order to express possibilities, hypotheses, feelings, thoughts, wishes, doubts, uncertainty, or advice.

Beispiel

Zeichnung

Journal télévisé

Le célèbre acteur français fête aujourd’hui son anniversaire!

Bien qu’il soit âgé de 90 ans, il se sent encore en forme et est très actif. Il est important pour lui qu’il puisse encore jouer dans des films. Le public est ravi qu’il reçoive toujours des propositions de rôles.

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Usage

  • after conjunctions including que, such as avant que, jusqu’à ce que, pour que, afin que, bien que, quoique, à condition que, pourvu que, sans que (see Overview of Conjunctions)
    Example:
    Bien qu’il soit âgé de 90 ans, il se sent encore en forme et est très actif.Obwohl er 90 Jahre alt ist, fühlt er sich noch in Topform und ist noch sehr aktiv.
  • after certain verbs (see the list of verbs that take the subjonctif)
    Example:
    Il est important pour lui qu’il puisse encore jouer dans des films.It’s important to him that he can still act in films.
    Le public est ravi qu’il reçoive toujours des propositions de rôles.The public is delighted that he is still receiving offers for roles.

To Note

The conjunction après que is followed by the indicative instead of the subjunctive. However, you will hear many French-speakers using the subjunctive in this case.

Example:
L’acteur est reparti après que le public l’a acclamé.The actor left after the audience applauded him.

To Note

After espérer and décider we do not use the subjonctif, even if they indicate a feeling or a wish.

Example:
espérer – J’espère qu’il aura (future) encore des propositions de rôles.I hope that he will continue to receive offers for roles.
décider – Le public a décidé qu’il aura (future) un prix.The audience has decided that he will receive a price.

For verbs of speech and thought (e.g. affirmer, croire, dire, être d’avis, penser), we only use the subjonctif in negations or questions:

Example:
Tu penses qu’il fera un discours.You think he will give a speech. (indicatif)
Tu ne penses pas qu’il fasse un discours.You think he won’t give a speech. (subjonctif)
Penses-tu qu’il fasse un discours?Do you think he will give a speech? (subjonctif)

In many cases, we can use either the indicatif or the subjonctif to express two different meanings. The subjonctif indicates uncertainty.

Example:
Il semble qu’il est encore en forme. (fact)It seems that he’s still in good form.
Il semble qu’il soit encore en forme. (uncertainty)It seems that he may still be in good form.

Subjonctif Présent or Subjonctif Passé?

We use the subjonctif présent when we want to indicate events that take place simultaneously.

Example:
Il est important pour lui qu'il puisse jouer dans des films.It’s important to him that he can still act in films.

The subjonctif passé is used:

  • when the verb in the main clause is in the past.
    Example:
    Il était important pour lui qu’il ait pu jouer dans des films.It was important to him that he could act in films.
  • to indicate anteriority.
    Example:
    Il est important pour lui qu’il ait pu jouer dans des films.It’s important to him that he was able to act in films.

Construction

Subjonctif Présent

We construct the subjonctif présent using the present-tense verb stem of the 3rd person plural and the endings e, es, e, ions, iez, ent. These endings are the same for all three verb groups.

personaimer – ils aimentfinir – ils finissent*dormir – ils dorment**vendre – ils vendent
1st person singular que j’aime que je finisse que je dorme que je vende
2nd person singular que tu aimes que tu finisses que tu dormes que tu vendes
3rd person singular qu’il aime qu’il finisse qu’il dorme qu’il vende
1st person plural que nous aimions que nous finissions que nous dormions que nous vendions
2nd person plural que vous aimiez que vous finissiez que vous dormiez que vous vendiez
3rd person plural qu’ils aiment qu’ils finissent qu’ils dorment qu’ils vendent

* Most ir-verbs are conjugated like finir. Choisir, réagir, réfléchir and réussir belong to this group. Here we add an -iss- to the word stem in the plural forms.

** Most ir-verbs that are not conjugated like finir, are conjugated like dormir. Mentir, partir and sentir are part of this group. We don't add -iss- to form the plural.

The verbs avoir and être are irregular.

personavoirêtre
1st person singular que j’aie que je sois
2nd person singular que tu aies que tu sois
3rd person singular qu’il ait qu’il soit
1st person plural que nous ayons que nous soyons
2nd person plural que vous ayez que vous soyez
3rd person plural qu’ils aient qu’ils soient

Exceptions in Construction

  • Many oir-verbs are constructed in the subjonctif présent with two different verb stems, because to construct the 1st and 2nd person plural, we use the verb stem of the 1st person plural present:
    Example:
    Il arrive souvent qu’il reçoive un prix.It’s a common occurrence for him to receive a prize.
    Il arrive souvent que vous receviez un prix.It’s a common occurrence for you to receive a prize.
  • The following verbs change their stem in the subjonctif présent (see the list of irregular verbs): aller, croire, croître, faire, falloir, naître, pleuvoir, pouvoir, savoir, valoir, voir, vouloir.
    Example:
    Il faut qu’il fasse un discours.He has to give a speech.

Subjonctif Passé

The subjonctif passé is constructed with the subjonctif présent form of avoir/être and the participe passé of the verb. Most verbs construct the subjonctif passé using avoir.

Example:
que j’aie aimé
que j’aie fini
que j’aie vendu

The verb être is only used for reflexive verbs and for the following verbs of motion and of staying still: naître/mourir, aller/venir, monter/descendre, arriver/partir, entrer/sortir, apparaître, rester, retourner, tomber.

Example:
que je sois allé

Info

We use avoir when descendre, (r)entrer, (re)monter, rentrer, retourner and sortir are followed by a direct object. In this case, the meaning of the verb often changes.

Example:
Il faut que vous soyez sortis avant 12 heures.You must have left before 12 o’clock.
but: Il faut que vous ayez sorti les carottes du frigo avant le dîner.You must have taken the carrots out of the fridge before diner.

Participe Passé

For the regular er/ir/re-verbs, the participe passé is easy to construct:

  • If the infinitive ends in er, the participle ends in é
    Example:
    aimer – aimé
  • If the infinitive ends in ir, the participle ends in i
    Example:
    finir – fini
  • If the infinitive ends in re, the participle ends in u
    Example:
    vendre – vendu

For the irregular verbs, we need to look up the participle form in the list of irregular verbs or learn the forms by heart.

Agreement of the Participe Passé

For some verbs, the participe passé needs to agree in gender and number.

  • For verbs that are constructed with être, the participle agrees in gender and number with the subject.
    Example:
    Je ne crois pas qu’il soit allé au studio de télévision.I don’t think he went to the television studio.
    Je ne crois pas qu’elle soit allée au studio de télévision.I don’t think she went to the television studio.
    Je ne crois pas qu’ils soient allés au studio de télévision.I don’t think they went to the television studio.
    Je ne crois pas qu’elles soient allées au studio de télévision.I don’t think they (only women) went to the television studio.
  • For verbs that are constructed using avoir, the participle agrees in gender and number with a direct object coming before the verb; otherwise it is invariable. If a pronoun is being used as a direct object, the pronoun comes before the verb, and the participe passé agrees in gender and number with this object.
    Example:
    Pourvu que sa famille lui ait souhaité son anniversaire. → Pourvu que sa famille le lui ait souhaité.Hopefully his family wished him a happy birthday.
    Pourvu que sa famille lui ait souhaité sa fête. → Pourvu que sa famille la lui ait souhaitée.Hopefully his family wished him a happy name day.
  • The participe passé of reflexive verbs generally agrees with the subject.
    Example:
    Il vaudrait mieux qu’elle se soit lavée.It would be better if she had washed herself.

    The subject (elle) and the direct object (s’= reflexive pronoun) are the same person, so the participle agrees with the subject.

    But the participe passé does not agree with the subject if the verb is followed by a direct object which is different from the subject.

    Example:
    Il vaudrait mieux qu’elle se soit lavé les mains.It would be better if she had washed her hands.

    When using the verb se rendre compte, the participe passé does also not agree with the subject. This is because compte acts as a direct object.

    Example:
    Je ne crois pas qu’elle se soit rendu compte de son erreur.I don’t believe that she realised her mistake.

    The participe passé does not agree with the subject of the follwing verbs: se téléphoner, se parler, se mentir, se plaire (complaire/déplaire), se sourire, se rire, se nuire, se succéder, se suffire, se ressembler, s’en vouloir. This is because the reflexive pronoun is an indirect object. It is used in the sense of “each other” for these verbs.

    Example:
    Je ne crois pas que Marie et Laurent se soient téléphoné.I don’t believe that Marie and Laurent spoke on the telephone. (téléphoner à)